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第二章 真意 前篇 8

「あの海賊出身の大和人(ヤマトンチュ)が立ち上げたっていう、海運業者のことか?」


「ああ。松浦家は、40年前に薩摩から移り住んできた寄留人だ。当時、松浦家の頭首は海賊団を率いて、九州や四国近隣の海域で略奪行為を繰り返していたらしいが、幕府や各藩からの締めつけが厳しくなって以降、摘発を逃れるために沖縄へ移り住んだそうだ。ほとぼりが冷めてからは、主に沖縄と本土の間を航行する海運業を始めたが、その後も他の海運業者との間でしばしば起こる縄張り争いをきっかけに、裏では競争相手を潰すための海賊行為を続けていたらしい」


男がそう言うと、守央は再び口を開いた。


「では、今回松浦義忠が行方不明になった件も、松浦商会の海賊行為と関係があるんですか?」


「確証は無いが、少なからず私はその可能性が高いと考えている。というのも、今回調査を依頼してきた松浦商会の臨時代表は、松浦義忠と3人の幹部が村上商会の海賊に襲われて拉致されたと考えているらしい。松浦商会は、40年前から村上商会との間で縄張り争いを続けているそうだが、村上商会も元々は松浦商会と同じく、薩摩で海賊団を率いていた村上家の頭首が、40年前に部下達と共に沖縄へ移り住んでから立ち上げた海運業者だ。特に、今の村上商会を率いている村上久(むらかみ ひさし)という男は、根っからの海賊気質で、表向きは合法的な商売だけでのし上がってきたように見せかけているが、裏では他の海運業者を襲って、希少価値の高い商品や金銭を略奪しているという黒い噂も立っている。根も葉も無い噂を全て信じる訳ではないが、こうも辻褄の合う話が続くと偶然の一言で全てを片付けるのは難しくなる。いずれにしろ、村上商会は今回の件について何か知っている可能性が高い」
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